Τετάρτη, 15 Ιουλίου 2015

Τα πιο κοντινά πλάνα του Πλούτωνα. New Horizons Spacecraft Displays Pluto’s Big Heart

Φωτογραφία του Πλούτωνα που λήφθηκε από το New Horizons στις 14 Ιουλίου 2015. Pluto nearly fills the frame in this image from the Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) aboard NASA’s New Horizons spacecraft, taken on July 13, 2015 when the spacecraft was 476,000 miles (768,000 kilometers) from the surface. This is the last and most detailed image sent to Earth before the spacecraft’s closest approach to Pluto on July 14. The color image has been combined with lower-resolution color information from the Ralph instrument that was acquired earlier on July 13. This view is dominated by the large, bright feature informally named the “heart,” which measures approximately 1,000 miles (1,600 kilometers) across. The heart borders darker equatorial terrains, and the mottled terrain to its east (right) are complex. However, even at this resolution, much of the heart’s interior appears remarkably featureless—possibly a sign of ongoing geologic processes. Credits: NASA/APL/SwRI

Είναι η πρώτη φορά που διαστημικό σκάφος πλησιάζει σε έναν τόσο απομακρυσμένο «πλανήτη» (έστω νάνο-πλανήτη), ο οποίος περιβάλλεται από πέντε δορυφόρους (Χάρων, Νυξ, Στύγα, Κέρβερος, Ύδρα), ενώ δεν αποκλείεται να υπάρχουν και άλλοι, άγνωστοι μέχρι σήμερα.

Η αμερικανική διαστημοσυσκευή απέχει περίπου 4,88 δισεκατομμύρια χιλιόμετρα από τη Γη και τα ραδιοσήματά της χρειάζονται σχεδόν 4,5 ώρες για να φθάσουν στον πλανήτη μας. Οι «Νέοι Ορίζοντες» ταξιδεύουν με ταχύτητα 49.600 χλμ. την ώρα για πάνω από εννέα χρόνια και έκαναν το κοντινότερο πέρασμά τους από τον Πλούτωνα, σε απόσταση σχεδόν 12.000 χιλιομέτρων, την Τρίτη 14 Ιουλίου 2015, στις 3 μ.μ. ώρα Ελλάδας.

Το μη επανδρωμένο σκάφος, κόστους 700 εκατ. δολαρίων και βάρους σχεδόν μισού τόνου, δεν έχει τη δυνατότητα να επιβραδύνει και να τεθεί σε τροχιά. Θα φωτογραφίσει όμως τον Πλούτωνα και τους δορυφόρους του από κοντά, συλλέγοντας και άλλα επιστημονικά δεδομένα με τα επτά όργανά του. Στη συνέχεια, θα συνεχίσει το ταξίδι του προς τις εσχατιές του ηλιακού μας συστήματος, την παγωμένη Ζώνη Κάιπερ, όπου δεν αποκλείεται να συναντήσει κάποιο άλλο ενδιαφέρον ουράνιο σώμα. Το σκάφος έχει αρκετή ενέργεια για να ταξιδέψει άλλα 20 χρόνια.

Pluto’s bright, mysterious “heart” is rotating into view, ready for its close-up on close approach, in this image taken by New Horizons on July 12 from a distance of 1.6 million miles (2.5 million kilometers). It is the target of the highest-resolution images that will be taken during the spacecraft’s closest approach to Pluto on July 14. The intriguing “bulls-eye” feature at right is rotating out of view, and will not be seen in greater detail. Image Credit: NASA/JHUAPL/SWRI

O Πλούτων, ο οποίος ανακαλύφθηκε το 1930 από τον ερασιτέχνη αμερικανό αστρονόμο Κλάιντ Τόμποου (οι στάχτες του οποίου ταξιδεύουν μαζί με τους «Νέους Ορίζοντες»), αρχικά θεωρείτο ο ένατος κανονικός πλανήτης. Όμως το 2006 η Διεθνής Αστρονομική Ένωση τον υποβίβασε -εν μέσω αντιδράσεων που συνεχίζονται ακόμη- σε νάνο πλανήτη, μια ενδιάμεση κατηγορία ουρανίων σωμάτων μεταξύ των πλανητών και των αστεροειδών.

Τα συγχαρητήρια του Στίβεν Χόκινγκ προς την NASA.

Οι έως τώρα εικόνες που έχει στείλει το «New Horizons», αποκαλύπτουν έναν πλανήτη με απρόσμενα ανώμαλη επιφάνεια και μυστηριώδεις τεράστιες σκουρόχρωμες κηλίδες στην περιοχή του ισημερινού του, οι οποίες έχουν εξάψει την περιέργεια των επιστημόνων.

Tantalizing signs of geology on Pluto are revealed in this image from New Horizons taken on July 9, 2015 from 3.3 million miles (5.4 million kilometers) away. Image credit: NASA/JHUAPL/SWRI

Μεταξύ άλλων, έχουν αποκαλυφθεί μια σχεδόν τέλεια «καρδιά» πάνω στον Πλούτωνα και ένας άλλος περίεργος γεωλογικός σχηματισμός που έχει πάρει το όνομα «η φάλαινα».

Charon’s newly-discovered system of chasms, larger than the Grand Canyon on Earth, rotates out of view in New Horizons’ sharpest image yet of the Texas-sized moon. It’s trailed by a large equatorial impact crater that is ringed by bright rays of ejected material. In this latest image, the dark north polar region is displaying new and intriguing patterns. This image was taken on July 12 from a distance of 1.6 million miles (2.5 million kilometers). Image credit: NASA/JHUAPL/SWRI

Επίσης, έχουν εντοπισθεί πολλοί κρατήρες (ένας φθάνει τα 100 χλμ διάμετρο) και φαράγγια στον μεγαλύτερο δορυφόρο του Πλούτωνα, τον Χάροντα, ο οποίος έχει διάμετρο 1.200 χιλιόμετρα. Ένα από τα φαράγγια φαίνεται να είναι μακρύτερο και βαθύτερο ακόμη και από το Μεγάλο Φαράγγι στην Αριζόνα.

Πηγή: www.nasa.gov