Τρίτη, 17 Φεβρουαρίου 2015

Μυστηριώδες σύννεφο στον Άρη φτάνει στο όριο του Διαστήματος. Mysterious giant Mars plume has astronomers looking for answers

Ο δυσεξήγητος σχηματισμός έχει έκταση 500.000 τετραγωνικά χιλιόμετρα και ύψος 250 χιλιόμετρα. The top image shows the location of the mysterious plume on Mars, identified within the yellow circle (top image, south is up), along with different views of the changing plume morphology taken by W. Jaeschke and D Parker on 21 March 21 2012. Image via W Jaeschke and D Parker

Αμμοθύελλα που ανέβηκε μέχρι το όριο του Διαστήματος; Παγοκρύσταλλοι νερού ή διοξειδίου του άνθρακα; Ή μήπως ένα σπάνιο αρειανό σέλας; Κανείς δεν γνωρίζει τι είναι το γιγάντιο σύννεφο που εντοπίστηκε από ερασιτέχνες αστρονόμους να ορθώνεται πάνω από το νότιο ημισφαίριο του Άρη.

Πονοκέφαλος για τους επιστήμονες

Αμμοθύελλα; Παγοκρύσταλλοι νερού ή διοξειδίου του άνθρακα; Ή μήπως ένα σπάνιο αρειανό σέλας; Observations of a mysterious plume-like feature (marked with yellow arrow) at the limb of the Red Planet on 20 March 2012. Image via W. Jaeschke

Το αναπάντεχο φαινόμενο καταγράφηκε δύο φορές τον Μάρτιο και τον Απρίλιο του 2012, όταν οι δορυφόροι που κινούνται σε τροχιά γύρω από τον πλανήτη δεν βρίσκονταν σε κατάλληλη θέση να το παρατηρήσουν. Και στις δύο περιπτώσεις το σύννεφο εμφανίστηκε πάνω από την ίδια περιοχή του Άρη και έφτασε σε ύψος 250 χιλιομέτρων, αποκάλυψαν εικόνες από ερασιτεχνικά τηλεσκόπια. Μέσα σε λίγες ώρες, είχε καταλάβει έκταση 1.000 x 500 χιλιόμετρα, και παρέμεινε ορατό για μέρες.

Mysterious giant Mars plume has astronomers looking for answers. Illustration of Mars' atmosphere. Image via Wikimedia Commons

Οι μυστηριώδεις σχηματισμοί «ήταν εντελώς απρόσμενοι» σχολιάζει ο Αγουστίν Σάντσεθ-Λαβέγα του Πανεπιστημίου της Χώρας των Βάσκων, πρώτος συγγραφέας της σχετικής μελέτης στην επιθεώρηση «Nature». Μια πιθανή εξήγηση είναι ότι το σύννεφο αποτελείται από παγοκρυστάλλους νερού ή διοξειδίου του άνθρακα. Μια άλλη είναι ότι πρόκειται για αμμοθύελλα -ένα συχνό φαινόμενο στον Κόκκινο Πλανήτη- που με κάποιο τρόπο ανέβηκε σε ασυνήθιστα μεγάλο ύψος.

Credit: ehu.eus

Όμως και οι δύο αυτές εξηγήσεις «απαιτούν μεγάλες αποκλίσεις από τα στάνταρτ μοντέλα ατμοσφαιρικής κυκλοφορίας» λέει ο Σάντσεθ-Λαβέγα. Μια τρίτη υπόθεση είναι πως το σύννεφο δεν αποτελείται από σωματίδια αλλά είναι στην πραγματικότητα ένα σπάνιο αρειανό σέλας, το οποίο προκύπτει από την αλληλεπίδραση ηλιακών σωματιδίων με μια τοπική ανωμαλία στο μαγνητικό πεδίο του αρειανού φλοιού. Το μυστήριο θα μπορούσε να λυθεί μόνο με περαιτέρω παρατηρήσεις από δορυφόρους στον Άρη και το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble.

Η ζωή στην ξηρά είναι ένα δισ. έτη αρχαιότερη! Ancient rocks show life could have flourished on Earth 3.2 billion years ago

Στην εικονιζόμενη περιοχή της βορειοδυτικής Αυστραλίας ζούσαν πριν από 3,2 δισ. έτη οι πρώτες μορφές ζωής που βγήκαν από το νερό στη στεριά. The oldest samples are sedimentary rocks that formed 3.2 billion years ago in northwestern Australia. They contain chemical evidence for nitrogen fixation by microbes. Credit: R. BUICK / UNIV. OF WASHINGTON

Η κρατούσα θεωρία αναφέρει ότι οι πρώτες μορφές ζωής στη Γη δημιουργήθηκαν στο νερό πριν από περίπου 3,6 δισ. έτη και χρειάστηκαν περίπου ενάμισι δισ. έτη μέχρι κάποια μορφή ζωής να βγει από το νερό και να αρχίσει να ζει στη στεριά. Νέα ευρήματα ανατρέπουν τα δεδομένα αφού δείχνουν ότι κάποιες μορφές ζωής ζούσαν στη στεριά πριν από 3,2 δισ. έτη.

Η ανακάλυψη

Chemical evidence hints that early microbes may have ‘crawled’ out of the ocean and lived on land by pulling nitrogen out of the air 3.2 billion years ago. The results were published Feb. 16 in Nature.

Ερευνητές του Πανεπιστημίου της Ουάσινγκτον μελέτησαν δείγματα πανάρχαιων πετρωμάτων από την Αυστραλία και τη Νότια Αφρική. Εντόπισαν σε αυτά τα πετρώματα ίχνη της παρουσίας μικροβιακών μορφών ζωής ηλικίας 3,2 δισ. ετών.

Σύμφωνα με τους επιστήμονες, πρόκειται για μορφές ζωής που επιβίωναν απορροφώντας άζωτο από την ατμόσφαιρα του πλανήτη μας. Μέχρι σήμερα οι ειδικοί θεωρούσαν ότι οι πρώτες μορφές ζωής που ανέπτυξαν την ικανότητα να ζουν με το άζωτο της ατμόσφαιρας έκαναν την εμφάνιση του πριν 1,5-2,2 δισ. έτη. Αν και το οξυγόνο θεωρείται ο πιο σημαντικός σύμμαχος της ζωής, εντούτοις το άζωτο είναι το χημικό στοιχείο που είναι απαραίτητο για την ύπαρξη γονιδίων στους οργανισμούς. Η μελέτη δημοσιεύεται στην επιθεώρηση «Nature».  

Δηλητήριο αράχνης «ίσως γίνει το επόμενο Viagra». Could spider venom be the next Viagra?

Attribué au Peintre de Pédius. Coupe attique à figures rouges. Terre cuite. Hauteur 85 cm. Paris, musée du Louvre. Θα μπορούσε να προσφέρει νέα φάρμακα κατά της στυτικής δυσλειτουργίας, ελπίζουν ερευνητές σε όλο τον κόσμο. Scientists studying arachnid bites say they may give hours-long erections.

«Χαίρεσαι που με βλέπεις ή σε δάγκωσε βραζιλιάνικη αράχνη;» Το δηλητήριο της αράχνης Phoneutria nigriventer θα μπορούσε να δώσει νέα φάρμακα κατά της στυτικής δυσλειτουργίας, ελπίζουν ερευνητές σε όλο τον κόσμο.

Το συστατικό

Το τσίμπημα της αράχνης Phoneutria nigriventer μπορεί να προκαλέσει πολύωρη, επώδυνη στύση. Tremors, excessive salivation and difficulty breathing are all signs you may have been bitten by a Brazilian Wandering Spider (pictured). In a number of cases, the venom of these arachnids can cause another unexpected symptom; intensely painful erections that last for hours at a time.

Το γένος «Φονεύτρια» (Phoneutria) περιλαμβάνει ορισμένες από τις μεγαλύτερες και πιο δηλητηριώδεις αράχνες του κόσμου, οι οποίες τσιμπούν δεκάδες ανθρώπους κάθε χρόνο στην Κεντρική και Νότια Αμερική. Το συγκεκριμένο είδος, P.nigriventer, είναι μεγάλο, με άνοιγμα ποδιών που φτάνει τα 13 εκατοστά. Το δηλητήριό της σπάνια είναι θανατηφόρο, προκαλεί όμως πόνο, εφίδρωση και ταχυπαλμίες.

Ωστόσο ένα από τα συστατικά του δηλητηρίου, με την ονομασία PnTx2-6, προκαλεί χαλάρωση των λείων μυϊκών ινών στο πέος, διευκολύνοντας έτσι τη ροή του αίματος και τη στύση. Σε σπάνιες περιπτώσεις, το δάγκωμα της αράχνης προκαλεί πριαπισμό, μια επώδυνη, πολύωρη στύση που μπορεί να οδηγήσει σε θρόμβωση του αίματος μέσα στο πέος και τελικά σε ανικανότητα.

Στη σωστή δοσολογία, όμως, το μόριο PnTx2-6 θα μπορούσε να έχει εφαρμογές στην κλινική πράξη. Όπως αναφέρει το Wired.com, η αρχή έγινε το 2008, όταν πειράματα σε ποντίκια έδειξαν ότι η ουσία πράγματι προκαλεί στύση που διαρκεί μέχρι δύο ώρες, και μάλιστα με λιγότερες παρενέργειες από ό,τι τα σημερινά φάρμακα για τη στυτική δυσλειτουργία.

Επιβεβαίωση

This cross section of a penis shows the corpus cavernosa, the spongy “meat” of a penis that fills up with blood during an erection. This is the part researchers were cutting out and hooking up to electrodes. Licensed under Public Domain via Wikimedia Commons.

Επόμενη μελέτη, η οποία πραγματοποιήθηκε σε ιστό πέους από νεκρά ποντίκια, επιβεβαίωσε τις ανορθωτικές ιδιότητες της τοξίνης. Δεδομένου όμως ότι η συλλογή δηλητηρίου από αράχνες είναι δύσκολη και ακριβή υπόθεση, το επόμενο βήμα ήταν η παραγωγή του PnTx2-6 στο εργαστήριο. Αυτό έγινε το 2014, όταν ερευνητές κατάφεραν να παράγουν την τοξίνη με τη βοήθεια ενός γενετικά τροποποιημένου ιού που μολύνει καλλιέργειες κυττάρων κάμπιας.

Although drugs such as Viagra, Cialis and Levitra have revolutionised treatment in the last ten years, around 30 per cent of men who take them see no improvement.  A drug made from spider venom could prove to be an effective alternative.

Τα αποτελέσματα είναι ελπιδοφόρα, μέχρι σήμερα όμως δεν έχουν πραγματοποιηθεί μελέτες ασφάλειας και αποτελεσματικότητας στον άνθρωπο. Τα σημερινά φάρμακα όπως το Viagra και το Cialis είναι αποτελεσματικά περίπου στο 70% των ανδρών με στυτική λειτουργία. Για το υπόλοιπο 30%, οι καλές στύσεις φαίνεται πως θα αργήσουν αρκετά χρόνια ακόμα.