Τρίτη, 2 Δεκεμβρίου 2014

Οι κλιματικές αλλαγές εξόντωσαν τα μαστόδοντα. Mastodons were likely killed off by 'global cooling,' expert says

Ίσως οι κλιματικές αλλαγές να ήταν εκείνες που οδήγησαν σε εξαφάνιση τα μαστόδοντα και όχι ο άνθρωπος. Some 125,000 years ago, during a warm interval known as the last interglaciation, megafaunal mammals were able to penetrate parts of northern North America that had previously been covered by massive ice sheets. In this reconstruction, in addition to the American mastodon (Mammut americanum), illustrated is Jefferson's ground sloth (Megalonyx jeffersonii), the flat-headed peccary (Platygonus compressus), and the western camel (Camelops hesternus). Credit: © George

Μια νέα θεωρία για την εξαφάνιση των μαστόδοντων ενοχοποιεί τις κλιματικές αλλαγές και όχι τον άνθρωπο.

Οι πάγοι

Η εποχή των πάγων και όχι ο άνθρωπος θεωρείται τώρα υπεύθυνη για την εξαφάνιση τους. This illustration shows a reconstruction of an American mastodon (Mammut americanum), top. Below is a comparison between an American mastodon (left) and a woolly mammoth. Credit: © George

Τα μαστόδοντα ήταν μια οικογένεια προϊστορικών ζώων συγγενών με τους ελέφαντες που ζούσαν κατά βάση στη Βόρειο Αμερική. Μαστόδοντα ζούσαν και στην Ευρώπη και απολιθώματα τους έχουν εντοπιστεί και στην Ελλάδα. Στην αμερικανική ήπειρο τα μαστόδοντα άκμασαν πριν από περίπου 125 χιλιάδες έτη και εξαφανίστηκαν πριν από περίπου δέκα χιλιάδες έτη την ίδια δηλαδή περίοδο που έκαναν την εμφάνιση τους εκεί οι άνθρωποι. Για αυτό και η εξαφάνιση των μαστόδοντων συνδέθηκε με την παρουσία των ανθρώπων που θεωρήθηκαν ως κύριοι υπεύθυνοι για την εξαφάνιση τους. Αμερικανοί παλαιοντολόγοι υποστηρίζουν ότι έχουν στη διάθεση τους στοιχεία που δείχνουν ότι η εξαφάνιση των μαστόδοντων στην Αμερική ξεκίνησε πολύ νωρίτερα από την έλευση των ανθρώπων και υπεύθυνες ήταν οι κλιματικές αλλαγές.

Grant Zazula, a paleontologist in the Yukon Palaeontology Program and lead author on the new work, cuts samples of American mastodon bones for radiocarbon dating. Credit: © G. Zazula

Οι πληθυσμοί των μαστόδοντων άρχισαν να πολλαπλασιάζονται όταν η θερμοκρασία στη Γη αυξήθηκε πριν από περίπου 125 χιλιάδες έτη με αποτέλεσμα μεγάλες περιοχές που καλύπτονταν από παγετώνες να δώσουν τη θέση τους σε δάση και έλη στα οποία ζούσαν τα μαστόδοντα. Σύμφωνα με τη νέα θεωρία πριν από περίπου 75 χιλιάδες έτη το κλίμα άλλαξε ξανά μετατρέποντας εκ νέου τα δάση και τα έλη που ζούσαν τα μαστόδοντα σε παγωμένες περιοχές. Έτσι οι πληθυσμοί τους συρρικνώθηκαν πολύ και απλά ο άνθρωπος τους έδωσε τη χαριστική βολή. Η νέα μελέτη δημοσιεύεται στην επιθεώρηση «PNAS».

Η επιθυμία για αλκοόλ εφευρέθηκε πριν από τον άνθρωπο. Humans may have Evolved ability to Consume Alcohol 10 Million Years ago

James Ensor, Les pochards, Soaks, 1883. Η ικανότητα μεταβολισμού της αιθυλικής αλκοόλης επέτρεψε στους προγόνους μας να τρέφονται με μισοσαπισμένα φρούτα που αλλιώς θα πήγαιναν χαμένα. A novel research unveiled that consumption of alcohol by human race started about 10 million years ago. As per study researchers, through breaking down alcohol, human ancestors made most out of rotting, fermented fruit that fell on the forest floor.

Γιατί καμιά φορά λαχταράμε ένα ποτάκι μετά τη δουλειά; Είναι μια επιθυμία που χάνεται στα βάθη της εξελικτικής ιστορίας, απαντά αμερικανική μελέτη. Η ικανότητα μεταβολισμού της αιθυλικής αλκοόλης επέτρεψε στους προγόνους μας να τρέφονται με μισοσαπισμένα φρούτα που αλλιώς θα πήγαιναν χαμένα.

Ο άνθρωπος και αρκετά ακόμα πρωτεύοντα θηλαστικά έχουν τη μεταβολική ικανότητα να καταναλώνουν μικρές ποσότητες αλκοόλ -το οποίο περιέχει αρκετές θερμίδες- χωρίς να μεθούν ή να αρρωσταίνουν.

Μόλις οι πρόγονοί μας κατέβηκαν από τα δέντρα

Bottoms up: The mutation spotted by the researchers coincided with the change to a terrestrial lifestyle, and may have given human ancestors a selective advantage as it meant they could eat highly fermented fruit when food was scarce. This same trait can be seen in chimpanzees today.

Η εικόνα που δίνει η νέα έρευνα είναι ότι η ικανότητα αυτή εμφανίστηκε όταν οι πρόγονοί μας κατέβηκαν από τα δέντρα και άρχισαν να καταναλώνουν πεσμένα φρούτα, τα οποία ζυμώνονται από μικροοργανισμούς και περιέχουν σημαντικές ποσότητες αιθανόλης.

Η μελέτη, η οποία δημοσιεύεται στην ανοιχτή επιθεώρηση PNAS, δείχνει να διαψεύδει τις υποψίες ορισμένων ερευνητών ότι η ικανότητα μεταβολισμού της αιθανόλης εμφανίστηκε σχετικά πρόσφατα, όταν ο άνθρωπος άρχισε να παράγει ποτά από ζύμωση.

Η ομάδα του Μάθιου Κάριγκαν, βιολόγου στο Κολέγιο της Σάντα Φε στο Γκέινσβιλ, εστιάστηκε στο ένζυμο της «αλκοολικής αφυδρογονάσης», ή ADH4, ένα από τα ένζυμα που επιτρέπουν το μεταβολισμό του αλκοόλ.

Οι ερευνητές συνέκριναν τις διάφορες ποικιλίες του ενζύμου σε 19 πρωτεύοντα θηλαστικά. Από τις διαφορές που εντόπισαν μπόρεσαν να υπολογίσουν ποια ήταν η εξελικτική πορεία του ενζύμου και ποιες ήταν οι αρχαίες ποικιλίες του. Στη συνέχεια δημιούργησαν συνθετικές βερσιόν αυτών των αρχαίων ποικιλιών και μέτρησαν πόσο αποτελεσματικές είναι στο μεταβολισμό του αλκοόλ.

Πριν από 10 εκ. χρόνια αυξήθηκε η απόδοση στον μεταβολισμό της αιθανόλης

Pictured are the amino acid changes in the evolution of humans. ADH4 proteins are shown along tree branches. Ancestral ADH4 proteins examined in this study are shown by numbered nodes within the tree. Branches of the tree in red indicate enzymes active against ethanol.

Η εικόνα που προκύπτει από την ανάλυση είναι ότι, πριν από δέκα εκατομμύρια χρόνια, ο κοινός πρόγονος του ανθρώπου, του γορίλα και του χιμπατζή εξέλιξε μια νέα ποικιλία του ενζύμου ADH4 που αύξησε κατά 40% την απόδοση στον μεταβολισμό της αιθανόλης.

Αυτό δεν μπορεί να ήταν τυχαίο. «Περίπου εκείνη την εποχή, το κλίμα της Γης είχε αρχίσει να γίνεται πιο κρύο, οι πηγές τροφής άλλαξαν, και αυτός ο πρόγονός μας άρχισε να εξερευνά τη ζωή στο έδαφος» σχολιάζει ο δρ Κάριγκαν στο δικτυακό τόπο της επιθεώρησης Science.

Εξελικτικό πλεονέκτημα

The evolution of... booze? Man has been drinking for 1000 times longer than it was believed.

Τα πρωτεύοντα που μπορούσαν να καταναλώνουν τα σαπισμένα φρούτα χωρίς να μεθούν θα είχαν το πλεονέκτημα και τα γονίδιά τους διαδόθηκαν στον πληθυσμό μέχρι που έγιναν ο κανόνας.

The human desire to drink far outdates the oldest brewery. It was believed that alcohol was first consumed by man around 9000 years ago but a new study claims primates first supped on it 10 million years ago.

Η θεωρία αυτή θα εξηγούσε εξάλλου γιατί οι άνθρωποι αγαπούν το ποτό, και αρκετοί ζουν εθισμένοι. Η αιθανόλη φαίνεται πως ήταν κάποτε μια σημαντική πηγή τροφής, δεν είναι περίεργο ότι ο εγκέφαλος τη συνέδεσε με την ευχαρίστηση.


Η πρώτη Υπερ-Γαία που είδαμε από τη Γη. Ground-Based Telescope Helps Detect ‘Super-Earth’ Exoplanet Transiting Sun-Like Star For First Time

Καλλιτεχνική απεικόνιση-σύγκρισης της Γης με τον 55 Cancri e. This artist’s conception shows the super-Earth 55 Cancri e (right) compared to the Earth (left). Credit: NASA/JPL

Όταν ξεκίνησε η μαζική ανακάλυψη πλανητών μακριά από το ηλιακό μας σύστημα αρχικά εντοπίζονταν γιγάντιοι πλανήτες με μέγεθος παρόμοιο ή και πολλαπλάσιο από αυτό του Δία. Προοδευτικά άρχισαν να εντοπίζονται και μικρότεροι πλανήτες ανάμεσά τους και πλανήτες με μέγεθος λίγο μεγαλύτερο από αυτό της Γης. Οι ειδικοί ονόμασαν αυτούς τους πλανήτες «Υπερ-Γαίες» και τα τελευταία χρόνια γίνονται συνεχείς μελέτες και παρατηρήσεις σε αυτούς.

The discovery by a ground-based telescope is expected to assist future space missions to search for transiting exoplanets. Reuters

Ομάδα αστρονόμων κατάφερε για πρώτη φορά να παρατηρήσει μια Υπερ-Γαία με επίγειο τηλεσκόπιο γεγονός που αναμένεται να δώσει νέα ώθηση στην ανακάλυψη και μελέτη εξωπλανητών.

Επίτευγμα

Επίγειο τηλεσκόπιο παρατήρησε ένα πλανήτη που κινείται γύρω από ένα άστρο παρόμοιο με τον Ήλιο. For the first time, a team of astronomers has detected a super-Earth around a Sun-like star using a ground-based telescope. Using the Nordic Optical Telescope in La Palma, Spain, the international team measured two transits of the exoplanet 55 Cancri e, in 2013 and 2014. The findings will be published in the Astrophysical Journal Letters. (A pre-print is available here.) The Nordic Optical Telescope in La Palma, Spain. Credit: Diana Juncher

Οι ερευνητές έστρεψαν ένα από τα τηλεσκόπια στο αστεροσκοπείο La Palma στα Κανάρια νησιά προς το δυαδικό αστρικό σύστημα 55 Cancri που βρίσκεται σε απόσταση 41 ετών φωτός από τη Γη και έχουν εντοπιστεί εκεί μέχρι στιγμής 5 πλανήτες.

A rendering of the silhouette of 55 Cancri e transiting its parent star, compared to the Earth and Jupiter transiting our sun. Image Credit: Jason Rowe, NASA/Ames; Jaymie Matthews, UBC

Ένας από αυτούς είναι ο 55 Cancri e που έχει μάζα περίπου 8 φορές μεγαλύτερη από αυτή της Γης και διάμετρο περίπου δύο φορές μεγαλύτερη από αυτή του πλανήτη μας. Περιφέρεται ταχύτατα γύρω από το άστρο του αφού υπολογίζεται ότι ολοκληρώνει μια πλήρη περιστροφή γύρω από το άστρο σε μόλις 18 ώρες. Η επιφάνειά του 55 Cancri e «ψήνεται» στους 2.700 βαθμούς Κελσίου και αποτελεί πιθανότατα τον πιο θερμό εξωπλανήτη που έχει ανακαλυφθεί ως σήμερα. Η ανακάλυψη δημοσιεύεται στην επιθεώρηση «Astrophysical Journal Letters».