Τρίτη, 24 Απριλίου 2018

MarCO: Η NASA εκτοξεύει «μίνι» δορυφόρους με προορισμό τον Άρη. MarCOs Cruise in Deep Space

CubeSats are a class of spacecraft based on a standardized small size and modular use of off-the-shelf technologies. Many have been made by university students, and hundreds have been launched into Earth orbit using extra payload mass available on launches of larger spacecraft. Image credit: NASA/JPL-Caltech

Μπορεί τα πιο γνωστά διαστημόπλοια της NASA να ήταν αρκετά ευμεγέθη (από τα Voyager 1 και 2 μέχρι το Cassini και το Galileo), ωστόσο η κατακόρυφη άνοδος των «μίνι» δορυφόρων κατηγορίας cubesats, που επιτρέπουν την πρόσβαση στο διάστημα σε πολλούς ενδιαφερόμενους λόγω χαμηλού κόστους, δεν θα μπορούσε να αφήσει ασυγκίνητη την αμερικανική διαστημική υπηρεσία- και απόδειξη για αυτό είναι οι δίδυμοι δορυφόροι Mars Cube One.

An artist's rendering of the twin Mars Cube One (MarCO) spacecraft as they fly through deep space. The MarCOs will be the first CubeSats -- a kind of modular, mini-satellite -- attempting to fly to another planet. They're designed to fly along behind NASA's InSight lander on its cruise to Mars. If they make the journey, they will test a relay of data about InSight's entry, descent and landing back to Earth. Though InSight's mission will not depend on the success of the MarCOs, they will be a test of how CubeSats can be used in deep space. Image credit: NASA/JPL-Caltech

Το ζεύγος των δύο διαστημικών σκαφών (χάριν συντομίας MarCO), που είναι τα πρώτα cubesats που εκτοξεύονται από τη NASA στο βαθύ διάστημα, θα εκτοξευτεί τον Μάιο, με τον ίδιο πύραυλο που θα φέρει το InSight- το επόμενο όχημα προσεδάφισης της NASA με προορισμό τον Κόκκινο Πλανήτη. Τα MarCO προορίζονται να ακολουθήσουν το InSight στο ταξίδι του στο διάστημα, και αν τα καταφέρουν να φτάσουν εκεί, το καθένα διαθέτει μια αναδιπλούμενη κεραία για να αναμεταδίδει δεδομένα για το InSight καθώς θα εισέρχεται στην ατμόσφαιρα του πλανήτη και προσεδαφίζεται.

llustration of one of the twin MarCO spacecraft with some key components labeled. Front cover is left out to show some internal components. Antennas and solar arrays are in deployed configuration. Image credit: NASA/JPL-Caltech

Τα δύο μικρά σκάφη δεν θα πραγματοποιούν επιστημονικές έρευνες από μόνα τους, ούτε απαιτούνται για την αποστολή δεδομένων από το InSight στη Γη (θα βασίζεται σε άλλα σκάφη της NASA που είναι ήδη σε τροχιά για αυτό, πέρα από την απευθείας επικοινωνία με τη Γη μέσω των κεραιών του), ωστόσο θα είναι η πρώτη δοκιμή της τεχνολογίας cubesat πέρα από την τροχιά της Γης, επιδεικνύοντας κατά πόσον θα μπορούσαν να χρησιμοποιούνται «μίνι» δορυφόροι για να εξερευνήσουν περαιτέρω το ηλιακό σύστημα. «Είναι οι ανιχνευτές μας» λέει ο επικεφαλής μηχανικός των MarCO, Άντι Κλες, του JPL (Jet Propulsion Laboratory). «Οι cubesats δεν έχει χρειαστεί ξανά στο παρελθόν να αντέξουν την έντονη ακτινοβολία ενός ταξιδιού στο βαθύ διάστημα, ή να χρησιμοποιήσουν προώθηση για να κατευθυνθούν προς τον Άρη. Ελπίζουμε να ανοίξουμε αυτόν τον δρόμο».

MarCO will relay data from InSight to Earth during InSight's descent through Mars' atmosphere and touchdown on the surface. NASA's Mars Reconnaissance Orbiter will also receive these data from InSight. Image credit: NASA/JPL-Caltech

Οι επίσημες ονομασίες είναι MarCO-A και MarCO-B, αλλά για την ομάδα που τα έφτιαξε είναι o «Wall-E» και η «Eva», από τη γνωστή ταινία «Wall-E» της Pixar. Και τα δύο σκάφη χρησιμοποιούν πεπιεσμένο αέριο όπως στους πυροσβεστήρες για να πετάξουν στο διάστημα- όπως είχε κάνει και ο μικρός Wall-E στην ταινία του 2008.

Στη NASA γνωρίζουν ότι η αποστολή θα είναι δύσκολη, από την εκκίνηση των σκαφών ακόμα μέχρι την άφιξή τους στον Άρη. Εάν τα καταφέρουν και τα δύο σκάφη, θα δοκιμάσουν μια μέθοδο τηλεπικοινωνιών που θα μπορούσε να λειτουργεί ως «μαύρο κουτί» για μελλοντικές προσεδαφίσεις στον Κόκκινο Πλανήτη, βοηθώντας στη βελτίωση των προσεδαφίσεων σε αυτόν εν γένει (οι οποίες είναι δύσκολη υπόθεση).




Σκαλίσματα ή τέχνη τα σχέδια σε πανάρχαιες πέτρες; Is this 100,000-year-old hashtag the first humanmade symbol—or just a pretty decoration?

Έχουν ηλικία 100 χιλιάδων ετών και οι ειδικοί διαφωνούν για τον λόγο της δημιουργίας τους. A piece of red ochre with a deliberately engraved design, which is the oldest known evidence for the creation of a complex image. Photograph: Anna Zieminski/AFP/Getty Images

Πριν από 100 χιλιάδες έτη άνθρωποι που ζούσαν στο σπήλαιο Blombos στην Νότιο Αφρική άρχισαν να χαράσσουν γραμμές σε κόκκινες πέτρες σχηματίζοντας κάποια σύμβολα που σε κάποιους θύμισαν τα σημερινά... hashtag. Οι πέτρες αυτές έχουν ηλικία παλαιότερη από εκείνη των πρώτων δειγμάτων τέχνης που ήταν σπηλαιογραφίες που απεικόνιζαν κυρίως ζώα αλλά και ορισμένες φορές ανθρώπους.

Η χάραξη των γραμμών στις πέτρες θεωρήθηκε από κάποιους ειδικούς ως η πρώτη προσπάθεια του ανθρώπινου είδους να κάνει ενέργειες συμβολισμού διαδικασία που αποτελεί δείγμα υψηλής νοημοσύνης. Όμως ερευνητική ομάδα με επικεφαλής τον Κρίστιαν Τίλεν, γνωσιακό επιστήμονα του Πανεπιστημίου Άαρχους στην Δανία διαφωνεί ότι στην περίπτωση αυτή έχουμε να κάνουμε με συμβολισμό.

Οι ερευνητές ανάμεσα στους οποίους ήταν και αρχαιολόγοι παρουσίασαν την μελέτη τους σε μεγάλο συνέδριο εξέλιξης της γλώσσας στην Πολωνία. Υποστηρίζουν ότι οι δημιουργοί τους έκαναν αυτά τα σημάδια είτε για λόγους διακόσμησης είτε γιατί απλά τους άρεσε να βλέπουν τις γραμμές πάνω στις πέτρες. 

An early human scratched this hashtag pattern into a red ochre stone at Blombos Cave in South Africa. CHRISTOPHER HENSHILWOOD AND FRANCESCO D’ERRICO

Οι ερευνητές μελέτησαν τόσο τις επίμαχες πέτρες αλλά και κάποια τσόφλια αυγών στρουθοκαμήλων ίδιας ηλικίας με τις πέτρες στα οποία υπήρχαν ανάλογα σχέδια με παράλληλες και κάθετες γραμμές. Για να υπάρχει συμβολισμός θα έπρεπε κάποια από τα σχέδια στις πέτρες να επαναλαμβάνονται σε διάφορες πέτρες και κάθε φορά να είναι όλο και πιο ευδιάκριτα σε εκείνον που τα κοίταζε ώστε να γίνεται αντιληπτό εύκολα αυτό που συμβόλιζε το κάθε σχέδιο. Όμως οι ερευνητές διαπίστωσαν ότι κάτι τέτοιο δεν συνέβαινε.

Τα σχέδια στις πέτρες σύμφωνα με τους ερευνητές δεν επαναλαμβάνονται και δεν δείχνουν να έχουν κάποια λογική ή συνοχή που να δείχνει ότι έχουμε να κάνουμε με κάποιου είδους συμβολισμού.