Τετάρτη, 16 Σεπτεμβρίου 2015

NASA: Ναι, υπάρχει ωκεανός στον Εγκέλαδο. NASA confirms there's a global subsurface ocean on Enceladus

Η διαστημική υπηρεσία επιβεβαιώνει ότι ο δορυφόρος είναι γεμάτος νερό στο εσωτερικό του. This illustration is a representation of the interior of Saturn's moon Enceladus with a global liquid water ocean between its rocky core and icy crust. Scientists on NASA's Cassini mission determined that the slight wobble of Enceladus as it orbits Saturn is much too large for the moon to be frozen from surface to core. The wobble, technically referred to as a libration, reveals that the crust of Enceladus is disconnected from its rocky interior. This graphic is an update to Enceladus: Possible Hydrothermal Activity, which showed only a regional sea beneath the south polar region of Enceladus. Both labeled and unlabeled versions of this illustration are available here. Enceladus is 313 miles (504 kilometers) across. Credit: NASA/JPL-Caltech

Τα ευρήματα του διαστημικού σκάφους Cassini από τον Εγκέλαδο, ένα από τους δεκάδες (περίπου 60) δορυφόρους του Κρόνου, έχουν υποδείξει την ύπαρξη νερού σε υγρή μορφή στο εσωτερικό του δορυφόρου. Τα μέλη της αποστολής ανακοίνωσαν ότι τα τελευταία ευρήματα που έστειλε το Cassini επιβεβαιώνουν την ύπαρξη ενός μεγάλου υπόγειου ωκεανού στον Εγκέλαδο. Έτσι αναζωπυρώνονται οι συζητήσεις για το αν πρέπει να γίνει εκεί μια αποστολή εξερεύνησης. «Ήταν ένας δύσκολος γρίφος που χρειάστηκαν πολλά χρόνια παρατηρήσεων, συλλογής δεδομένων και αναλύσεων ώστε να φτάσουμε στο σημείο να μπορούμε πλέον να επιβεβαιώσουμε την ύπαρξη του ωκεανού» δήλωσε ο Πίτερ Τόμας, μέλος της ομάδας μελέτης και ανάλυσης εικόνων της αποστολής Cassini.

Η ανακάλυψη

Enceladus looks as though it is half lit by sunlight in this view from NASA's Cassini spacecraft, but looks can be deceiving. The area on the right, where surface features can be made out, are actually illuminated by light reflected off of Saturn. A sliver of surface illuminated by direct sunlight is visible on the left. Images like this one are designed to capture the extended plume of icy material spraying from the moon's south polar region. Such images need to be taken with Cassini looking toward the icy moon's night side, since the small particles in the plume are most easily seen when backlit by the sun. This view looks toward the leading hemisphere of Enceladus. North on Enceladus is up. The image was taken in visible light with Cassini's narrow-angle camera on May 10, 2015. Enceladus is 313 miles (504 kilometers) across. Credit: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Το διαστημικό σκάφος Cassini από το 2004 εξερευνά το σύστημα του Κρόνου. Το 2005 το Cassini έφτασε στον Εγκέλαδο, ένα μικρό παγωμένο δορυφόρο του Κρόνου. Το Cassini ανακάλυψε ότι από το νότιο ημισφαίριο του δορυφόρου πίδακες υλικού ξεπηδούσαν με ορμή στο Διάστημα. Έκτοτε το Cassini συνέχισε να κάνει τακτικές επισκέψεις στον Εγκέλαδο αποκαλύπτοντας την παρουσία γκέιζερ που λειτουργούν με τρόπο παρόμοιο με τα γκέιζερ της Γης. Έχουν εντοπιστεί μέχρι σήμερα περισσότερα από 100 γκέιζερ στο νότιο ημισφαίριο του δορυφόρου τα οποία και χαρτογράφησαν. Τα γκέιζερ υποδείκνυαν την ύπαρξη νερού σε υγρή μορφή στο εσωτερικό του Εγκέλαδου, νερό που με κάποιο τρόπο ανεβαίνει στην επιφάνεια και εκτοξεύεται στο Διάστημα μέσα από τα γκέιζερ.

Φιλικό στη ζωή

New research suggests the ocean underneath Saturn's moon Enceladus is global in nature. Saturn's moon Enceladus likely contains a global ocean. Scientists working off of images obtained from the Cassini mission have observed a noticeable wobble in Enceladus that they say only makes sense if its inner core is not directly connected to its outer shell. Using over seven years' worth of images, researchers were able to accurately determine the magnitude of the wobble and arrive at their conclusion. Enceladus is home to what scientists call "tiger stripes"—large cracks in the moon's south pole where ice particles, salts, water vapor and organic molecules are expelled in a thin mist. The geologic spraying activity has been observed for some time and was previously thought to be fed by a simple lens-like reservoir—something much smaller than a global ocean. But data culled from the Cassini mission's numerous flybys of the icy moon has supported the idea that the reservoir might be much larger. According to NASA, the latest findings independently confirm the global ocean hypothesis.

Πριν από λίγο καιρό ερευνητές του Πανεπιστημίου Carnegie Mellon μελέτησαν τα δεδομένα που αφορούν το νερό που εκτοξεύεται από τα γκέιζερ του Εγκέλαδου και κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι έχει pH 11 ή 12. Το pH είναι ένας δείκτης που αποκαλύπτει πόσο όξινο ή αλκαλικό είναι ένα υδατικό διάλυμα. Το pH του νερού του Εγκέλαδου είναι φιλικό για την παρουσία μικροβιακής ζωής παρόμοιας με εκείνης που υπάρχει στους ωκεανούς της Γης. Οι ερευνητές εκτιμούν επίσης ότι το νερό του Εγκέλαδου έχει παρόμοια επίπεδα αλατότητας με εκείνα των ωκεανών της Γης.

Το νερό του Εγκέλαδου περιέχει επίσης ποσότητες ανθρακικού νατρίου (σόδα) για αυτό και οι ερευνητές έσπευσαν να τον ονομάσουν «ωκεανό σόδας». Σύμφωνα με τους ερευνητές η χημική σύσταση του ωκεανού του Εγκέλαδου είναι παρόμοια με εκείνη της λίμνης Mono στην Καλιφόρνια και της λίμνης Magadi στην Κένυα.