Παρασκευή, 11 Μαρτίου 2016

Mars Reconnaissance Orbiter: 10 χρόνια σε τροχιά γύρω από τον Άρη. Ten Years of Discovery by Mars Reconnaissance Orbiter

Φωτογραφία του νότιου τμήματος του κρατήρα Γκέιλ. NASA's Mars Reconnaissance Orbiter, nearing the 10th anniversary of its arrival at Mars, used its High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE) camera to obtain this view of an area with unusual texture on the southern floor of Gale Crater. Image credit: NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona

Τα 10 χρόνια υπηρεσίας του Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) σε τροχιά γύρω από τον Άρη γιόρτασε την Πέμπτη η NASA. Το μεγάλο διαστημόπλοιο μέσα σε αυτό το διάστημα έχει δώσει εξαιρετικά πολύτιμες πληροφορίες για τον Κόκκινο Πλανήτη, αποκαλύπτοντας με λεπτομέρειες άνευ προηγουμένου το παρελθόν ενός πλανήτη που δισεκατομμύρια χρόνια πριν φιλοξενούσε υγρά περιβάλλοντα- και παραμένει δραστήριος και δυναμικός μέχρι σήμερα.

NASA's Mars Reconnaissance Orbiter has clocked more than a decade of service at the Red Planet and has yielded scientific discoveries and magnificent views of a distant world. These images taken by MRO's HiRISE camera are not in true color because they include infrared information in order to be optimized for geological science. For more info about MRO go to: http://www.nasa.gov/mro

Μία από τις σημαντικότερες ανακαλύψεις του έγινε γνωστή πέρυσι και αφορά τη μεγάλη πιθανότητα παρουσίας νερού σε υγρή μορφή στον πλανήτη ακόμα και σήμερα. Άλλες ανακαλύψεις περιλαμβάνουν τον εντοπισμό γεωλογικών δομών στο υπέδαφος, την ανάλυση των στρωμάτων της ατμόσφαιρας και την παρατήρηση του καιρού καθημερινά. Και τα έξι επιστημονικά όργανα του σκάφους παραμένουν λειτουργικά, παρέχοντας πληροφορίες στο πλαίσιο μιας αποστολής που διαρκεί πάνω από επτά χρόνια μετά τη λήξη της πρωταρχικής, προγραμματισμένης επιστημονικής φάσης της αποστολής.

«Η αποστολή αυτή μας βοήθησε να εκτιμήσουμε πόσο ο Άρης- ένας πλανήτης που έχει αλλάξει πολύ με το πέρασμα του χρόνου- συνεχίζει να αλλάζει σήμερα» είπε ο Ριτς Ζούρεκ, επιστήμονας του προγράμματος ΜRO στο JPL, που διαχειρίζεται την αποστολή.

Τα δεδομένα από το ΜRO αύξησαν τις γνώσεις σχετικά με τρεις ξεχωριστές περιόδους του Άρη, ενώ παράλληλα η αποστολή παρέχει υποστήριξη σε μια σειρά από αποστολές στο έδαφος- τόσο οχημάτων όσο και στατικών ακάτων. Μαζί με το Mars Odyssey, που είναι σε τροχιά γύρω από τον Άρη από το 2001, το MRO αναμεταδίδει δεδομένα από τα ρομπότ στην επιφάνεια του πλανήτη στις κεραίες του Deep Space Network της ΝΑSA, βοηθώντας στη διεξαγωγή των επιχειρήσεων στην επιφάνεια του Άρη, ενώ παράλληλα διερευνά περιοχές που έχουν προταθεί ως σημεία προσεδάφισης για μελλοντικές επανδρωμένες αποστολές.

Το διαστημόπλοιο ενεργοποίησε τους έξι μεγάλους πυραυλοκινητήρες του στις 10 Μαρτίου για περίπου 27 λεπτά, επιβραδύνοντας αρκετά για να το «πιάσει» η βαρύτητα του Άρη και να το θέσει σε τροχιά. Έκτοτε οι κινητήρες αυτοί έχουν χρησιμοποιηθεί μόνο μια φορά, για 15 λεπτά, κατά τη διάρκεια της πρώτης διόρθωσης τροχιάς, κατά την επτάμηνη πτήση από τη Γη στον Άρη. Από τότε και μετά χρησιμοποιούνται μικρότεροι κινητήρες για μικρές διορθώσεις.

NASA's Mars Reconnaissance Orbiter arrived at Mars on March 10, 2006. Over the past decade, the mission has shown how dynamic Mars remains today, as well as how diverse its past environmental conditions have been. Credit: NASA/Caltech-JPL

Το συνολικό άνοιγμα «φτερών» (ηλιακών συλλεκτών) του MRO είναι αντίστοιχο του μήκους ενός σχολικού λεωφορείου, και τα δεδομένα μεταδίδονται στη Γη μέσω της κύριας κεραίας του, διαμέτρου τριών μέτρων. Έχουν αποσταλεί στη Γη 264 terabits δεδομένων, περισσότερα από όλες τις άλλες διαπλανητικές αποστολές της ιστορίας μαζί. Έχει πραγματοποιήσει 45.000 περιστροφές γύρω από τον πλανήτη, τραβήξει 216.000 φωτογραφίες και διανύσει συνολικά 1.540 εκατ. χιλιόμετρα από την εκτόξευσή του μέχρι σήμερα.

ExoMars 2016 in the Proton-M launcher at the launch pad in Baikonur, Kazakhstan. Credit: ESA - B. Bethge

Eν τω μεταξύ στο πλαίσιο του ευρω-ρωσικού προγράμματος ExoMars θα εκτοξευθεί ένα διαστημικό σκάφος με έναν πύραυλο Proton, στις 14 Μαρτίου 2016  (11:31 ώρα Ελλάδας) με προορισμό τον Άρη.

Artist's impression visualising the separation of the payload fairing during the ExoMars 2016 launch sequence. The Trace Gas Orbiter with the entry, descent and landing demonstrator module, Schiaparelli, can be seen as the fairing falls away. Copyright: ESA/ATG medialab

Το ταξίδι θα διαρκέσει επτά μήνες και το διαστημικό σκάφος θα μεταφέρει μια συσκευή ατμοσφαιρικών δεδομένων η οποία θα μελετήσει ίχνη αερίων, όπως μεθάνιο, στην ατμόσφαιρα του Άρη, καθώς και ένα διαστημόπλοιο προσεδάφισης το οποίο θα δοκιμάσει τις τεχνολογίες που απαιτούνται για ένα σκάφος το οποίο αναμένεται να ακολουθήσει το 2018.

The European Space Agency (ESA) hopes to find traces of life, past or present, when it launches its ExoMars 2016 spacecraft next week.

Στο δεύτερο μέρος της αποστολής ExoMars το 2018, ένα ευρωπαϊκό διαστημόπλοιο θα φθάσει στην επιφάνεια του Άρη. 

The ExoMars spacecraft is almost complete. A joint mission between ESA and Roscosmos, it begins with the launch of the ExoMars orbiter in 2016 and carries an aerodynamically designed capsule containing a robotic lander. Getting to Mars, landing there safely and searching for life is a huge scientific and technical challenge. ExoMars 2016 will send back information about the Martian atmosphere and the lander’s findings. These will inform the second part of the mission, in 2018, when a European rover will drill into the Martian surface, up to two metres down. The rover will be trying to detect traces of organic molecules that indicate the presence of past or present life on Mars. Credit: European Space Agency (ESA)

Θα είναι το πρώτο το οποίο θα μπορεί τόσο να κινηθεί κατά μήκος της επιφάνειας του πλανήτη όσο και να τρυπήσει το έδαφος προκειμένου να συλλέξει και να αναλύσει δείγματα.

Το κόστος της αποστολής ExoMars για την ESA, περιλαμβανομένου και του δευτέρου μέρους της που αναμένεται το 2018, αναμένεται να φθάσει περίπου το 1,3 δισεκατομμύριο ευρώ. Η συμβολή της Ρωσίας θα είναι η μεγαλύτερη.

The InSight mission to Mars, the twelfth mission in NASA's Discovery Program, will launch in March of 2016, landing six months later in Elysium Planitia. Unlike previous missions to Mars, which have focused on surface features and chemistry, InSight aims to explore the interior of the planet down to its very core. InSight will investigate the fundamental processes of terrestrial planet formation and evolution by performing the first comprehensive surface-based geophysical measurements on Mars. It will provide key information on the composition and structure of an Earth-like planet that has gone through most of the evolutionary stages of the Earth up to plate tectonics. Speaker: Dr. Bruce Banerdt, InSight Principal Investigator, JPL. Credit: NASA Jet Propulsion Laboratory (JPL)

Το 2018 η NASA σχεδιάζει επίσης να εκτοξεύσει ένα διαστημόπλοιο στον Άρη, έναν δορυφόρο γνωστό ως InSight που έχει σχεδιαστεί για να μελετήσει το εσωτερικό του Άρη, ανακοίνωσε αυτή την εβδομάδα η διαστημική υπηρεσία των ΗΠΑ.