Παρασκευή, 5 Δεκεμβρίου 2014

«Δισεκατομμύρια» αστεροειδείς κρύβονται στο μακρινό νέφος του Όορτ. Eight billion asteroids in the Oort cloud

Δεν αποκλείεται στη γειτονιά των κομητών να κρύβονται οκτώ δισεκατομμύρια αστεροειδείς επιπλέον. The Oort cloud is usually thought of as a collection of icy comets inhabiting the outer reaches of the Solar system, but this picture is incomplete. We use simulations of the formation of the Oort cloud to show that 4percent of the small bodies in the Oort cloud should have formed within 2.5 au of the Sun, and hence be ice-free rock-iron bodies. If we assume that these Oort cloud asteroids have the same size distribution as their cometary counterparts, the Large Synoptic Survey Telescope should find roughly a dozen Oort cloud asteroids during 10 years of operations. Measurement of the asteroid fraction within the Oort cloud can serve as an excellent test of the Solar system's formation and dynamical history. Oort cloud asteroids could be of particular concern as impact hazards as their high mass density, high impact velocity, and low visibility make them both hard to detect and hard to divert or destroy. However, they should be a rare class of object, and we estimate globally catastrophic collisions should only occur about once per billion years.

H λεγόμενη Ζώνη των Αστεροειδών, η οποία εκτείνεται ανάμεσα στις τροχιές του Άρη και του Δία, εκτιμάται ότι περιέχει μερικές εκατοντάδες χιλιάδες βράχους. Πιο μακριά, όμως, στη γειτονιά των κομητών, δεν αποκλείεται να κρύβονται ακόμα οκτώ δισεκατομμύρια αστεροειδείς.

Ερευνητές στις ΗΠΑ και στη Βρετανία χρησιμοποίησαν μαθηματικά μοντέλα για να προσομοιώσουν τι μπορεί να συνέβη στα νεογέννητα σώματα του Ηλιακού Συστήματος, όταν η σκόνη και τα αέρια που περιέβαλλαν τον νεογέννητο Ήλιο είχαν πια καθαρίσει.

Όπως αναφέρει η ομάδα στην επιθεώρηση Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, οι βαρυτικές αλληλεπιδράσεις με τους νεογέννητους πλανήτες ανάγκασαν πολλούς αστεροειδείς να πέσουν στον Ήλιο. 

Εκτίναξη μέχρι το Νέφος του Όορτ

To Νέφος του Όορτ είναι ένα σφαιρικό σύννεφο από κομήτες σε μεγάλη απόσταση από τον Ήλιο. An artist's illustration of the Oort cloud.

Πολλοί όμως εκτινάχθηκαν μέχρι το Νέφος του Όορτ, ένα σφαιρικό σύννεφο με δισεκατομμύρια κομήτες, το οποίο ξεκινά πέρα από την τροχιά του Πλούτωνα και εκτείνεται σε απόσταση περίπου ενός έτους φωτός.

Σύμφωνα με προηγούμενες εκτιμήσεις, το νέφος μπορεί να φιλοξενεί γύρω στα 200 δισεκατομμύρια κομήτες. Η νέα μελέτη εκτιμά ότι στον πληθυσμό αυτό πρέπει να προστεθούν περίπου 8 εκατομμύρια αστεροειδείς.

Αν κάποιος από αυτούς έπαιρνε για κάποιον λόγο τον δρόμο προς τη Γη θα γινόταν δύσκολα αντιληπτός καθώς, οι διαστημικοί αυτοί βράχοι είναι πολύ πιο σκούροι από τους κομήτες. Θα ήταν επιπλέον πιο δύσκολο να τον σταματήσουμε, αφού θα ταξίδευε με μεγάλη ταχύτητα.

Φονικές προσκρούσεις αστεροειδών μόνο μια φορά ανά δισ. χρόνια

An artist's depiction of a hazardous near-Earth asteroid. Credit: ESA/P. Carril

Ωστόσο οι εκτιμήσεις των ερευνητών είναι καθησυχαστικές: δείχνουν ότι τέτοιες φονικές προσκρούσεις αστεροειδών σε πλανήτες συμβαίνουν μόνο μια φορά ανά ένα δισεκατομμύριο χρόνια.

Αυτό που θα πρέπει να μας ανησυχεί περισσότερο είναι οι κομήτες που βρίσκονται ήδη κοντά στη γειτονιά μας.