Πέμπτη, 14 Μαΐου 2015

Φιλικός στη ζωή ο ωκεανός του Εγκέλαδου. Geochemical process on Saturn's moon Enceladus linked to life's origin

Στο εσωτερικό του Εγκέλαδου βρίσκεται πιθανότατα ένας ωκεανός που όπως αναφέρει η νέα μελέτη μπορεί να υποστηρίξει μορφές ζωές παρόμοιες με αυτές που υπάρχουν στους ωκεανούς της Γης. Saturn’s moon Enceladus is geologically active and thought to have a liquid water ocean beneath its icy surface, the presumed source of the plumes of water vapour and ice that NASA’s Cassini spacecraft has observed venting from the moon’s south polar region. A new chemical model constrained by observational data from two Cassini teams shows that the plumes, and by inference the ocean, is salty with an alkaline pH of about 11 or 12. Other research suggests much of the eruption activity could be in the form of broad, curtain-like eruptions, rather than discrete jets. Image credit: NASA/JPL-Caltech/SSI/PSI, AN animation: Ade Ashford

Έχει διαπιστωθεί ότι κάτω από την παγωμένη επιφάνεια του Εγκέλαδου υπάρχουν μεγάλες ποσότητες υδάτων μέρος των οποίων εκτοξεύεται με δύναμη στο Διάστημα μέσα από δεκάδες πίδακες. Οι επιστήμονες θεωρούν πολύ πιθανό ο δορυφόρος του Κρόνου να διαθέτει ένα μεγάλο υπόγειο ωκεανό. Μια νέα μελέτη δείχνει ότι τα νερά αυτού του ωκεανού είναι φιλικά προς την ζωή, τουλάχιστον σε επίπεδο μικροοργανισμών (μικροβίων) όπως αυτοί που υπάρχουν και στους ωκεανούς της Γης.

Η μελέτη

Νέα μελέτη αναφέρει ότι στα νερά του μπορούν να επιβιώσουν μικροοργανισμοί. A diagram illustrating the possible interior of Saturn’s moon Enceladus, including the ocean and plumes in the south polar region, based on NASA’s Cassini spacecraft observations. Image credit: NASA/JPL-Caltech.

Ερευνητές του Πανεπιστημίου Carnegie Mellon μελέτησαν τα δεδομένα που αφορούν το νερό που εκτοξεύεται από τα γκέιζερ του Εγκέλαδου και κατέληξαν στο συμπέρασμα ότι έχει pH 11 ή pH 12. Το pH είναι ένας δείκτης που αποκαλύπτει πόσο όξινο ή αλκαλικό είναι ένα υδατικό διάλυμα. Το pH του νερού του Εγκέλαδου είναι φιλικό για την παρουσία μικροβιακής ζωής παρόμοιας με εκείνης που υπάρχει στους ωκεανούς της Γης. Οι ερευνητές εκτιμούν επίσης ότι το νερό του Εγκέλαδου έχει παρόμοια επίπεδα αλατότητας με εκείνα των ωκεανών της Γης.

Το νερό του Εγκέλαδου περιέχει επίσης ποσότητες ανθρακικού νάτριου (σόδα) για αυτό και οι ερευνητές έσπευσαν να τον ονομάσουν «ωκεανό σόδας». Σύμφωνα με τους ερευνητές η χημική σύσταση του ωκεανού του Εγκέλαδου είναι παρόμοια με εκείνη της λίμνης Mono στην Καλιφόρνια και της λίμνης Magadi στην Κένυα.

Η υπόγεια ενέργεια

Saturn’s moon Enceladus is only 314 miles (505 kilometres) across, small enough to fit within the length of the United Kingdom. Image credit: NASA/JPL/Space Science Institute.

Όπως σημειώνουν οι ερευνητές εκτός από την χημική σύσταση του νερού βασικό ρόλο στο να μπορεί να συντηρήσει την ζωή ένας υπόγειος ωκεανός όπως αυτός του Εγκέλαδου και άλλων δορυφόρων και πλανητών είναι η λεγόμενη διαδικασία ερπετοποίησης. Πρόκειται για την αντίδραση μεταξύ των πετρωμάτων με υψηλές συγκεντρώσεις μεταλλικών στοιχείων και του νερού του ωκεανού. Η αντίδραση αυτή παράγει μοριακό υδρογόνο το οποίο με τη σειρά του προσφέρει μια πηγή χημικής ενέργειας που είναι απαραίτητη για να μπορεί να υποστηριχθεί η παρουσία μιας βιοσφαίρας σε σημεία όπου δεν φτάνει το ηλιακό φως. Η μελέτη δημοσιεύεται στην επιθεώρηση «Geochimica et Cosmochimica Acta».

Δεν υπάρχουν σχόλια:

Δημοσίευση σχολίου